La destrucción de la UPR y los nuevos paladines de la educación superior en Puerto Rico

Publicado por The Century Foundation

Con la Universidad de Puerto Rico destripada, la equidad privada está preparada para obtener ganancias en Puerto Rico.

La jurisdicción más pobre y económicamente desigual en los Estados Unidos, se encuentra en medio de una depresión económica de quince años, una que solo ha sido profundizada por las medidas de austeridad impuestas como parte del proceso de quiebras de la isla, y se exacerbó con una cadena de desastres, incluidos los huracanes, los enjambres de terremotos y una pandemia.

A medida que la isla continúa lidiando con estos desafíos e intenta montar una recuperación, una de sus instituciones centrales, la Universidad de Puerto Rico (UPR), ha ido cojeando financieramente, no solo limitando su capacidad para ayudar a impulsar su recuperación, sino también amenazando con limitar a los estudiantes con aumentos en la matrícula y por consiguiente impulsándolos a opciones educativas para escuelas de menor calidad, con fines de lucro.

La Universidad de Puerto Rico, el sistema universitario público de once-campus de la isla, ha sido, durante más de un siglo, un importante contribuyente a la economía y el bienestar de la isla, y como tal, de acuerdo con muchos economistas, puede y debe desempeñar un papel importante en su recuperación. Pero en cambio, la UPR ha sido el objetivo de algunos de los recortes presupuestarios más dramáticos y dolorosos.

Dado que el Congreso de los Estados Unidos impuso una supervisión financiera y la junta directiva a cargo del proceso de bancarrota y las decisiones presupuestarias de Puerto Rico en 2016, el presupuesto de la UPR se ha reducido casi a la mitad, y la matrícula ha aumentado tres veces. Nuestro análisis de los datos del Centro Nacional de Estadísticas de Educación (NCE) revela que la inscripción en los campus de UPR ha disminuido en un 14 por ciento entre 2017 y 2020.

La Universidad de Puerto Rico es una institución de anclaje que, además de ofrecer títulos de dos y cuatro años, también ofrece grados de dos años. Grados de posgrado en áreas críticas para la recuperación de Puerto Rico, como la planificación, la ingeniería y las ciencias ambientales, así como Derecho, Medicina y otros títulos profesionales.

La UPR no solo ha hecho una contribución histórica a la economía del territorio y la movilidad ascendente de sus estudiantes, también es una institución de subvención de tierras y subvención al mar que opera hospitales, museos, jardines botánicos y centros de investigación, como la red sísmica que nos sirvió tan bien durante el enjambre del terremoto 2020.

Múltiples economistas de Puerto Rico y otros lugares han denunciado los recortes a la financiación de la UPR como draconianos, excesivos y, en última instancia, contraproducentes para la recuperación económica muy necesaria de la isla. Como una institución pública se debilita, la equidad privada ve una oportunidad, un sector se beneficia directamente de la reducción y el deterioro del sistema universitario público de Once-Campus de Puerto Rico.

COLEGIOS EN BENEFICIOS Y UNIVERSIDADES

A pesar de las tendencias demográficas en Puerto Rico (la disminución de la natalidad y la mayor migración) que redujeron el número de residentes que se matricularon en la universidad en un 20 por ciento entre 2013 y 2020, las instituciones con fines de lucro fueron las menos afectadas, con una reducción de la inscripción de solo el 7 por ciento. En contraste, durante el mismo período, la inscripción en organizaciones sin fines de lucro privadas disminuyó en un 27 por ciento, y en universidades públicas en un 15 por ciento. Y, aunque las universidades con fines de lucro representaron solo el 4 por ciento de todas las inscripciones de posgrado en Puerto Rico en 2013, esta cifra se hizo más que duplicada, al 10 por ciento, para 2020.

Un jugador particularmente visible en el sector con fines de lucro de Puerto Rico es la Universidad NUC, que recientemente cambió su nombre para resaltar su estado «universitario», a pesar de haber conferido en gran medida solo los títulos de asociados de dos años y certificados vocacionales para la mayor parte de su existencia.

NUC se ha ido en un atracón publicitario, con publicidad frecuente de televisión y periódicos, y numerosas vallas publicitarias de todos los tamaños en las calles principales de las ciudades, como Mayagüez, incluidas dos grandes, imposibles de ignorar a los banners justo al lado y al otro lado de la calle del Campus del UPR en su entrada principal.

La Universidad NUC ha absorbido algunas otras instituciones de mayor beneficio en la isla, incluidos los colegios especializados que ofrecen títulos de uno o dos años en los campos de salud o técnicos, como Ponce Paramedical College (Popac), e Instituto de Banca (IB). El paquete resultante fue adquirido en 2007 por la firma de capital privado Leeds Equity. Juntos, las instituciones propiedad y administradas por Leeds tienen al menos diecinueve campus en Puerto Rico, y campus adicionales en Florida (Florida Technical College y Dave-Digital Animation and Visual Effects) y en línea (University College de la Universidad).

Si el nombre de esta firma de capital privado parece familiar para los lectores, puede ser porque, junto con la Goldman Sachs, Leeds estaba detrás de la ahora infame campaña de cotización pública, la Corporación de la Administración de Educación, que tenía una cartera de muchos clientes, ahora difuntamente difuminada.

En otras instituciones se han documentado escándalos relacionados con sus prácticas de reclutamiento depredador, tasas de alto préstamo predeterminadas y resultados de los estudiantes deficientes. Los datos federales sugieren que los colegios y universidades con fines de lucro, propiedad de LEEDS, en Puerto Rico, enfrentan algunos de los mismos desafíos que sus contrapartes con fines de lucro, incluidas las tasas de retención y graduación más bajas y las tasas de incumplimiento de préstamos más altos.

NUC, por ejemplo, invierte en la instrucción solo 29 centavos por cada dólar que recopila en matrícula y tuvo una tasa de cohorte predeterminada de 19.4 por ciento en 2018, más que triple la tasa de incumplimiento de cohorte de la Universidad de Puerto Rico a través de sus campus para el mismo año (6%), y muy por encima de la tasa nacional para todos los estados y territorios en los Estados Unidos (7.3 por ciento).

Leeds puede ser la principal firma de Estados Unidos invirtiendo en instituciones educativas con fines de lucro en Puerto Rico (y el segundo más prolífico en los Estados Unidos, de acuerdo con algunos informes), pero ciertamente no es el único. Por ejemplo, en 2012, Renovus Capital Partners adquirió EDIC College, una universidad privada con fines de lucro, la sexto mayor adquisición de capital privado en la educación postsecundaria entre 2007 y 2019.

A pesar de la bancarrota de 2016 de Puerto Rico (o tal vez debido a), Renovus se duplicó y aumentó el tamaño de su cartera de educación con fines de lucro en 2020, fusionando EDIC con Columbia Central College, una propiedad con fines de lucro previamente privada especializada en ciencias de la salud. Una tercera firma de capital privado que opera en Puerto Rico en la educación es Arist, que ahora se proyecta como laboratorio líder de profesionales médicos y de salud biculturales en los Estados Unidos y que está abriendo otro campus en Missouri y planea iniciar varios programas de posgrado allí en 2022.

Entre 2017 y 2021, el presupuesto de la Universidad de Puerto Rico se cortó a la mitad, y su campus de salud y ciencias médicas, donde el 100 por ciento de los estudiantes de programas, como la medicina interna y la enfermería, pasaron rutinariamente su examen de la junta en el primer intento, y donde la mayoría de los médicos en Puerto Rico ha comenzado o completado sus carreras, fue golpeado particularmente por los recortes. La reducción de la financiación fue tan grave en el campus de salud y ciencias médicas de la UPR que uno de sus programas, neurocirugía, perdió recientemente su acreditación simplemente porque no tenía los fondos necesarios para pagar los recursos básicos, como la facultad y el equipo.

Con los recortes presupuestarios a Ciencias Médicas, que no puede mantener programas anteriores, la Universidad Ponce Health Sciences está preparada para aprovecharse. Y mientras la de Ponce es una escuela de medicina con fines de lucro, una rareza relativa en el sector, parece haber conservado algunos de sus brazos sin fines de lucro, lo que aparentemente lo ayudará a adquirir programas y talento derramado por el campus de UPR colapsado.

En particular, Ponce puede emplear investigadores formados, algunos de ellos alumnos del mismo campus de la UPR, como médicos públicos que están perdiendo recursos en este momento, y además jav logrado obtener algunas de las subvenciones de investigación relacionadas con el gobierno más importantes de COVID-19.

La huella exterior de la equidad privada en la educación superior en Puerto Rico podría hacerse más grande, mientras el gobierno puertorriqueño, e incluso algunos administradores académicos citan la pérdida de población y los cambios demográficos como una de las razones principales detrás de los recortes presupuestarios de la universidad pública.

A pesar del cierre de cientos de escuelas K-12, los inversores de capital privado parecen haber tenido confianza en encontrar suficientes clientes o estudiantes para obtener ganancias. Actualmente, uno de cada cinco estudiantes universitarios en Puerto Rico está inscrito en una universidad privada. Los datos actuales de las NCE (al 6 de marzo, 2022) indican que, en total, hay 157 campus que ofrecen algún tipo de licenciatura postsecundaria en Puerto Rico, y matricularon a 194,589 estudiantes en otoño de 2020. De nuestra investigación se desprende que 25 de los 88 campus con fines de lucro pertenecen a una de las tres firmas de capital privado discutidas anteriormente (Leeds, Rendezvous y Arist), y juntos, estos tienen una inscripción combinada de 30,013, más de dos tercios de los estudiantes que asisten a una institución con fines de lucro en Puerto Rico.

Las 63 escuelas restantes para matriculan relativamente menos estudiantes, y la mayoría (56) son colegios técnicos / profesionales que ofrecen solo certificados, y en algunos casos los títulos asociados, que tradicionalmente no han competido con la universidad pública, donde los estudiantes se inscriben en la búsqueda de un grado de cuatro años o más.

La combinación de los recortes presupuestarios dramáticos actualmente impuestos a la Universidad de Puerto Rico, aumenta la matrícula, y los cambios demográficos en la isla se entienden ampliamente para implicar una disminución significativa en el número de estudiantes que pueden matricularse en la UPR. Esto se refleja en el plan fiscal más reciente de la institución. Desde una perspectiva de capital, esto es problemático, por al menos dos razones. Primero, históricamente, la Universidad de Puerto Rico ha utilizado una fórmula de admisión que se basa en dos indicadores, GPA y el examen de ingreso de la Junta de la universidad, lo que significa que, aunque UPR tiene una alta proporción de estudiantes de bajos ingresos (se otorgaron el 74 por ciento de los estudiantes universitarios. Beneficios de Pell), debido a la relación entre la desigualdad de ingresos y las pruebas estandarizadas, siempre que sus campus o programas se envuelven en tamaño, los estudiantes de bajos ingresos que asisten a escuelas secundarias públicas desatendidas tienen más probabilidades de que se dejen fuera.

En segundo lugar, los campus de UPR más pequeños, los más propensos a que se cierren o sean consolidados, tengan que ser precisamente los que sirven a los estudiantes que no solo son de bajos ingresos, sino también, debido a una escasez de opciones de transporte público en Puerto Rico, tienden a estudiar por ejemplo en los recintos de Utuado y Humacao.

Como resultado de los recortes presupuestarios impuestos a la UPR por la Junta de Control Fiscal y el gobierno, no solo la universidad pública en Puerto Rico tendrá menos recursos para seguir contribuyendo a la economía del territorio. Con la merma en matrículas, más campus cerrarán, provocando que los estudiantes más vulnerables se encuentren en los desiertos de educación superior pública, donde sus opciones se limitan a los campus privados [como NUC] muchos de los cuales son para fines de lucro, o incluso encubiertos para obtener ganancias de calidad cuestionable.

La discusión tiene una mayor sensación de urgencia cuando se contextualiza una vez más dentro de la depresión económica de quince años de la isla. Para Puerto Rico poder cambiar su actual trayectoria económica y demográfica, necesita un sistema público de educación superior que sea capaz de generar la investigación y graduar los profesionales necesarios para impulsar la recuperación económica. La isla necesita un sistema educativo superior que valore y trata a los estudiantes de Puerto Rico como el futuro de la nación, y no como meros consumidores encargados de generar ganancias.

Instamos a los responsables de la formulación de políticas a tener todo esto en cuenta, aumentar la inversión en la educación superior pública e implantar sistemas rigurosos de estándares de calidad y excelencia educativa para que las instituciones de educación superior con fines de lucro cumplan con su responsabilidad social porque la educación no es solo capital.

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